När Dallas-baserade Ensemble Studios i höstas sjösatte det tredje realtidsbaserade strategispelet i Age of Empires-serien stod det ganska snart klart att man sannolikt skulle lansera ytterligare uppdrag och innehåll i form av en expansion. Det officiella lanseringsbeskedet i mars kom således inte som någon direkt överraskning - med Age of Empires III: The WarChiefs utlovas fler fältslag i nordamerikansk nybyggarmiljö. FZ har synat förläggaren Microsofts kommande bidrag till den snåriga RTS-djungeln i en första förhandstitt.

Du som redan bekantat dig med Age of Empires - eller för den delen strategispel i allmänhet - vet redan vad det handlar om: arméer, strider, resurshantering och ett frenetiskt musklickande i lika delar. Ganska snart står det klart att Ensemble med WarChiefs inte är ute efter att bryta någon ny mark. Man återupprepar istället det man visat sig vara bra på - "extra allt", kort och gott. Upplägget i WarChiefs är således nära på identiskt med fjolårets huvudspel. Spelaren förväntas ta sig genom en rad uppdrag som alla är kronologiskt sammanbundna genom nybyggarfamiljen Black (samma släkt som syntes i Age of Empires III). Som expansionens namn antyder har Ensemble valt att flytta fokus till Nordamerikas ursprungsbefolkning. Sammanlagt utlovas 15 uppdrag och tre nya indianstammar med genreklassiskt multiplayerstöd. I den betaversion FZ testat har vi emellertid enbart haft befäl över iroquoisindianer i kampanjen "Fire and Shadow" i vanligt enspelarläge.

Återanvänt koncept

Bland de rent speltekniska nyheterna märks bland annat möjligheten att avdela spelets arbetare till ritualdans runt en eldstad. Beroende på vilken slags ritual man väljer får de egna styrkorna olika slags fördelar (snabbare förflyttning, farligare i strid et cetera). Effekten blir allt mer påtaglig ju fler arbetare man tillsätter ritualen. I vissa situationer kan en dans som ger de egna styrkorna en offensiv fördel vara viktigare än produktionen av nytt virke och mer livsmedel. Omvänt kan inga nya trupper eller byggnader se dagens ljus utan en konstant resurstillgång. Räkna med att vågspelet - som även skall fungera i WarChiefs flerspelarläge - banar väg för ytterligare en nivå av strategiskt tänkande.

Precis som i Age of Empires III spelar slagfältets namngivna nyckelpersoner (ofta allierade hövdingar och befäl med olika specialförmågor) en viktig roll. Ensemble har dock valt att ge dessa ledarpersoner ytterligare betydelse. Trupper som står i närheten av dessa får en strategisk bonus (den som spelat Blizzards konkurrerande RTS-titel Warcraft 3 torde känna igen sig). Tyvärr saknas möjligheten att koppla samman en hövding med en större grupp av enheter. För att trupperna skall få den närhetsbonus hövdingarna automatiskt ger krävs alltså att man manuellt och aktivt håller reda på var hövdingen är i förhållande till sina underordnade. Huruvida Ensemble hinner justera det för tillfället klumpiga tillvägagångssättet eller inte återstår att se.

Att man i hög utsträckning valt att återanvända såväl grafik som ljudeffekter och musik är egentligen precis vad man kan förvänta sig från en expansion. Egentligen behöver det inte vara dåligt - WarChiefs är lika vykortsvackert (och resurskrävande) som Age of Empires III var när det släpptes för ett år sedan. Förhoppningsvis kommer det färdiga spelet ändå i mindre omfattning att förlita sig på effekter vana spelare redan sett och hört hundratals gånger. De så kallade "placeholders" som skymtar här och var (temporär ersättningsgrafik som väntar på att färdigställas) talar dock för att Ensembles designavdelning inte jobbat färdigt ännu på ett tag.

Prydligt paket

Ensemble har redan tidigare visat att man behärskar RTS-genren. Utan att revolutionera den har man med beprövade grepp ändå vunnit både konsumenter och recensenters godkännande. Ingenting talar egentligen för att man med Age of Empires III: WarChiefs skulle göra någon besviken - åtminstone inte så länge man förväntar sig mer än den traditionalistiska realtidsstrategi man levererar i prydliga paket. Har du intresse för genren i allmänhet och indiankulturer i synnerhet gör du också klokt i att hålla ögonen öppna efter såväl WarChiefs som FZ:s kommande recension.

Testdator:

AMD Athlon XP 2500+
ATI Radeon 9600 Pro 128 MB
1024 MB RAM
Windows XP (SP2)

Skicka en rättelse