FZ har besökt Ubisofts nordiska huvudkontor utanför Köpenhamn för att spela betaversionen av Namcos beat 'em-up, SoulCalibur IV, det fjärde och sista kapitlet i sagan som inleddes i spelhallarna för tio år sedan och som fortsatte på Sega Dreamcast året efter.

Betaversionen av SoulCalibur IV är begränsad till versus mode och jag spelade både mot en datorstyrd motståndare och mot Ubisofts egna husninja, Morten R (som påstod att han aldrig spelat det innan…). Redan nu är det fantastiskt att se hur varenda klädesplagg och all utrustning verkar individuellt skapat för varje enskild slagskämpe. Utrustningen är animerad fullt ut för att matcha kroppens alla rörelser och positioner. Väl i arenan påminner spelet mycket om SoulCalibur III, enkelt och flytande. Men med en viktig skillnad - allt är nu i HD-grafik, mycket mer detaljerat och med högre närvarokänsla.

Okvoterat

En av banorna ser ut som en karusell där omgivningen är i ständig rörelse och åskådarna är hästfigurer och sagodjur. En annan bana består av ett sönderslaget piratskepp, medan en tredje skildrar en grotta med Ming-vaser och en stor stendrake. Men det är speciellt på banan i en skuggig trädgård på en bergssida som jag först lägger märke till på vilket livfullt sätt ljuset spelar ner genom grenarna över krigarna - som alla är kvinnor i den här begränsade utgåvan.

Ja, kvinnliga krigare: Saong Mi-Na, Cassandra och Taki är tillbaka och vid god vigör. Man kan även spela Hilde, den nya EU-inspirerade fightern - i antingen tjejig spetsklänning eller skinande riddarrustning med hillebard. Det är tydligt att Namco verkligen har arbetat med karaktärerna. Allt är perfekt, som glänsande bilder i 3D. Takis röda ninjadräkt med sin djupa urringning blir nästan för mycket av det goda, varje muskel och kurva är noggrant skulpterad. "Smooth" är ett uttryck som passar här. Beat 'em-ups som dessa är först och främst riktade till unga män, och att det är desssa Namco siktar in sig på är ingen vågad gissning. Men en sak är säker: efter kort speltid, påhejad av pukor, fioler och den berömda hjältemusik som bara Namco kan skapa kommer SoulCalibur snabbt tillbaka till fingrarna. Drömmen om 1600-talets Europa gör underverk.

Det intressanta med seriens berättelse har alltid varit kampen mellan det goda och det onda, ljuset och mörkret. Namco har denna gång använt sig av just det och skapat två unika karaktärer för Xbox 360 respektive Playstation 3. Den gröna och vita Xbox 360 får sin alldeles egen förkämpe: Yoda från Star Wars, med en jedimästares alla goda egenskaper. I Playstation 3-versionen kämpar Darth Vader i all sin onda glans - han är i alla fall relativt ond även om han en gång var en god familjefar. Hur de två jediriddarna kommer att klara sig i ringen återstår att se, precis som vi får vänta till en senare version eller det slutgiltiga spelet för att se om de har kraften med sig i några av sina combos.

Rent spelmekaniskt är SoulCalibur IV för närvarande bara en fortsättning på allt det som var bra med föregångaren - och det är ett plus, eftersom SC III i min mening är det bästa beat 'em-up-spelet på många år. Blockering, slag, sparkar och att gripa tag i motståndaren är lika enkelt och intuitivt som alltid.

Det är lika lätt som tidigare att hoppa in i ringen och utmana motståndaren. Men som alltid får man en föraning när man kliver in i ringen om att det här kan bli svårt att bemästra. Antalet attacker och combos per fighter verkar vara likadana som i SC III men spelets nya feature, "Critical Strikes" (som man använder som ett spektakulärt avslutningsanfall), är fortfarande något jag bara hört talas om. Det var omöjligt för mig att på en timmes tid lista ut vilken knappkombination som utlöste varje figurs unika "Critical Strike" och Namco skickar normalt inte med en manual till betakoden. Men idén låter intressant och inte helt olik avslutningsattackerna från spel som Mortal Kombat.

Mycket mer att vänta

Betaversionen av Soul Calibur IV ger som sagt en begränsad upplevelse av en spelform, en handfull krigare och ett litet antal banor. Men, med löfte om möjligheten att ändra utseendet och utrustning - och kanske till och med karaktärens namn? - i det färdiga spelet, och i samband med seriens första steg ut i onlinevärlden, finns det förutom dagens spelupplevelse fortfarande en mängd trumfkort att se fram emot. Får vi möjlighet att att sätta Astaroths svarta tomteluva på Voldos sadomasokistiska hjässa? Namco har ännu en mängd detaljer att avslöja. För att vara ett "next gen"-spel och sista kapitlet i den kända serien, är det just trumfkort som ska till för att spelet ska utmärka sig när det ges ut. Förmågan att underhålla existerande fans är dock redan på plats med dagens solida gameplay.

Skicka en rättelse